L’appendicite è il nome che diamo all’infiammazione dell’appendice, una piccola estensione dell’intestino a forma di guanto, situata nella prima porzione del colon.
Si tratta di un disturbo abbastanza comune, che colpisce circa il 7% della popolazione, cosa che lo rende una delle principali emergenze mediche in tutto il mondo. L’infiammazione dell’appendice di solito si verifica tra 10 e 30 anni, ma può verificarsi a qualsiasi età, sebbene sia rara nei bambini di età inferiore a 2 anni.
In questo articolo tratteremo esclusivamente i possibili sintomi di appendicite negli adulti e nei bambini.

Che cos’è l’appendice

L’appendice è un organo con dimensioni e posizione variabili. La sua vicinanza ad altri organi del bacino e dell’addome può causare la confusione dei sintomi dell’appendicite con quelli di altre malattie. Il dolore addominale nell’appendice spesso comune a vari altri problemi addominali o pelvici, tra cui diverticolite, torsione ovarica, gravidanza ectopica e persino calcoli renali [1].

Cause dell’appendicite

L’appendicite si verifica quando l’interno dell’appendice è bloccato. Può essere causata da varie infezioni come virus, batteri o parassiti nel tratto digestivo. Oppure può accadere quando il tubo che unisce l’intestino crasso e l’appendice viene bloccato o intrappolato dalle feci. A volte anche i tumori possono causarla.
Nei casi d’infiammazione, dunque, l’appendice diventa dolorante e gonfia. L’apporto di sangue che riceve si interrompe man mano che il gonfiore e il dolore peggiorano. E senza abbastanza flusso sanguigno, l’organo inizia a morire. Quando è troppo gonfio può scoppiare o sviluppare buchi o lacerazioni nelle sue pareti, che consentono alle feci, al muco e alle infezioni di fuoriuscire e penetrare all’interno del ventre. Il risultato può essere la peritonite, un’infezione grave.

Chi è a rischio appendicite?

La maggior parte dei casi di appendicite si verifica in soggetti di età compresa tra 10 e 30 anni. Avere una storia familiare di appendicite può aumentare il rischio, specialmente se si è maschi. Per un bambino, anche avere la fibrosi cistica sembra essere un fattore di rischio per questa infiammazione [2].

Segni e sintomi dell’appendicite negli adulti

L’infiammazione dell’appendice può presentare sintomi diversi [3], e non tutti necessariamente presenti in pazienti con appendicite acuta. Alcuni di essi, come diarrea, costipazione o gonfiore, si verificano in meno della metà dei casi. Ad ogni modo, sono sintomi importanti per permettere una diagnosi esatta.
I segni e sintomi più comuni negli adulti sono i seguenti:

  • Dolore addominale.
  • Irrigidimento della parete dell’addome.
  • Vomito.
  • Perdita di appetito
  • Febbre.
  • Diarrea
  • Costipazione.
  • Distensione addominale.
  • Flatulenza.
  • Leucocitosi (aumento del numero di leucociti nell’emocromo).

Dolore addominale

Il sintomo più tipico, presente in quasi il 100% dei casi di infiammazione dell’appendice, è il dolore addominale. Poiché questo dolore può essere causato da dozzine di problemi diversi, conoscere le caratteristiche tipiche del dolore da appendicite è importante per la sua diagnosi.
L’appendice stessa è un organo scarsamente innervato. Pertanto, all’inizio di un’infiammazione, quando è ancora limitata solo all’appendice, il cervello ha difficoltà a riconoscere la posizione esatta del tratto intestinale sofferente. Vediamo quindi come si sviluppa questo primo sintomo.

Nelle prime 6-8 ore

Sebbene l’appendice si trovi nel quadrante inferiore destro dell’addome, il dolore derivante nelle sue prime 6-8 ore si trova di solito intorno all’ombelico. Il paziente non può però determinare con precisione la parte, che in genere indica con un movimento circolare con l’indice attorno all’ombelico.

Nelle prime 24 ore

Nelle prime 24 ore, mentre l’infiammazione peggiora e raggiunge non solo l’appendice, ma anche i cappi intestinali circostanti e il peritoneo (membrana che circonda il tratto gastrointestinale), il cervello inizia a ricevere messaggi più precisi dal sito interessato, chiarendo al paziente che esiste un problema nell’addome in basso a destra.
Questo modello mal localizzato di dolore intorno all’ombelico, nel giro di poche ore migra verso il quadrante inferiore destro dell’addome e si restringe a un punto ben definito. È questo il sintomo più tipico dell’appendicite, che si verifica in oltre il 60% dei casi. Ogni volta che un medico tratta un paziente con questo tipo di dolore, l’ipotesi di appendicite dovrebbe essere prioritaria.
Quando il peritoneo è interessato, il dolore dell’infiammazione si intensifica e la palpazione dell’addome diventa molto dolorosa. Il dolore di solito peggiora anche quando il paziente tossisce, cerca di camminare o fa qualsiasi movimento improvviso con il tronco.

Agli esami

All’esame obiettivo, c’è un tipico segno di appendicite acuta chiamato dolore da decompressione o segno di Blumberg. Questo segno viene analizzato come segue: premiamo con la mano il basso ventre destro e chiediamo al paziente se sente dolore. In generale la risposta è sì. Quindi rimuoviamo improvvisamente la mano che preme ancora sul ventre e osserviamo il comportamento del paziente. Quando c’è appendicite, con irritazione del peritoneo, questa rapida rimozione della mano provoca un forte dolore, di molto superiore a quello causato dalla compressione dell’addome.
Ancora all’esame fisico, un’altra scoperta comune è un inasprimento dei muscoli addominali. Quando il paziente ha un processo infiammatorio intra-addominale, c’è una tendenza alla contrattura involontaria dei muscoli in quella regione. Questo segnale e chiamato “difesa addominale”. Quando si palpa l’addome di un paziente con appendicite, si nota che la parete addominale destra è indurita e abbastanza dolorosa.

Dolori atipici

Quando il paziente si presenta al pronto soccorso con il tipico dolore dell’appendicite, pochi medici hanno difficoltà a stabilire la diagnosi. Il problema si verifica quando il paziente ha un modello di dolore atipico o non è in grado di descrivere adeguatamente i suoi sintomi, come nel caso di bambini molto piccoli o anziani con demenza.
I pazienti immunodepressi, ad esempio, poiché non sviluppano processi infiammatori esuberanti, possono presentare manifestazioni atipiche di appendicite.
In circa il 15% delle persone l’appendice si trova più tardi, rendendo diverso il sito del dolore dell’appendicite. Invece del tipico dolore del quadrante inferiore destro, il paziente può lamentare dolore alla parte bassa della schiena destra, dolore al quadrante superiore destro o dolore all’intero fianco destro.
Ci sono anche quei pazienti con appendici inferiori la cui punta si estende alla regione pelvica. In questi casi, il dolore può essere nell’inguine destro, nell’ano o nella regione pubica. Anche evacuare o urinare può quindi causare dolore.

Dolore nella parte sinistra dell’addome

Come si può notare, anche in casi atipici, il dolore dell’infiammazione dell’appendice è di solito limitato alla parte destra dell’addome. Sebbene raro, il paziente con appendicite può però avere dolore anche nella parte sinistra dell’addome, nei casi che perdurano per molto. Tuttavia, in questi casi non dovrebbe essere la prima ipotesi diagnostica, a meno che non si presenti il situs inversus (una rara condizione in cui i pazienti presentano organi del torace e dell’addome opposti alla posizione solita).

Nausea, vomito e perdita di appetito

Nausea, vomito e perdita di appetito di solito si incontrano subito dopo l’inizio del dolore addominale. Questo malessere, in genere, si verifica fino al 90% dei casi di appendicite.
Come tutti sanno, la nausea, con o senza vomito, e la perdita di appetito non sono sintomi molto specifici. Li incontriamo infatti in una vasta gamma di condizioni mediche. Tuttavia, quando sono associati a un peggioramento del dolore addominale periombelicale che migra al quadrante inferiore destro entro 24 ore, la probabilità di appendicite è notevolmente aumentata.

Febbre

La febbre non è di solito presente nelle prime ore dell’evoluzione, specialmente nei bambini e negli anziani. Alcune persone, tuttavia, possono avere questo sintomo, anche se con una temperatura bassa, di norma intorno ai 37,5/38 °C.
La febbre elevata di norma non si verifica nell’infiammazione dell’appendice, tranne nelle situazioni più gravi, quando vi è perforazione dell’appendice e perdita di materiale fecale dall’intestino alla cavità addominale. Questo genera un’intensa reazione infiammatoria e un’infezione grave.

Diarrea o costipazione

Una diarrea significativa non è comune nell’appendicite. Se presente, il medico deve considerare principalmente altre diagnosi, ma non deve escluderla completamente. I pazienti la cui appendice è più vicina alla regione pelvica, infatti, possono presentare diarrea se l’infiammazione dell’appendicite colpisce anche il retto. In generale, tuttavia, ciò che il paziente ha non è davvero la diarrea, ma piuttosto un aumento della frequenza dei movimenti intestinali, senza necessariamente avere grandi perdite di feci liquide.
Come la diarrea, anche la costipazione non è un sintomo tipico dell’appendicite acuta. Sebbene la maggior parte dei pazienti non ce l’abbia, però, non significa che si possa escludere la diagnosi.

Leucocitosi

La leucocitosi, identificata attraverso esami del sangue, si riferisce all’aumento del numero di leucociti nel sangue, uno dei più importanti tipi di cellule nel nostro sistema immunitario. In caso di infezione, o esteso processo infiammatorio, infatti, uno dei primi passi compiuti dal nostro sistema immunitario è quello di aumentare la produzione di queste cellule.
Oltre l’80% dei pazienti con appendicite acuta ha leucocitosi nell’emocromo. In generale, più intensa è la leucocitosi, più esteso è il processo infiammatorio.

Segni e sintomi di appendicite in neonati, bambini e adolescenti

Il quadro clinico dell’appendicite negli adolescenti è simile a quello negli adulti. Nei bambini di età inferiore ai 12 anni, i sintomi possono essere invece leggermente diversi.

Bambini tra 5 e 12 anni

Il dolore addominale e il vomito sono i sintomi più comuni dell’infiammazione dell’appendice non solo negli adulti, ma anche nei bambini in età scolare. In questo caso, però, non si verifica la caratteristica migrazione del dolore dalla regione periombelicale al quadrante inferiore destro.
La frequenza di segni e sintomi di appendicite acuta in questa fascia di età è la seguente:

  • Dolore nel quadrante inferiore destro dell’addome – 82%
  • Nausea – 79%
  • Perdita di appetito – 75%
  • Vomito – 66%
  • Febbre – 47%
  • Diarrea – 16%

Bambini da 1 a 5 anni

L’appendicite è rara nei bambini di età inferiore a 5 anni. Febbre, vomito, dolore addominale diffuso e rigidità addominale sono i sintomi predominanti, sebbene possano essere presenti anche irritabilità, respirazione rumorosa, difficoltà a camminare e dolore all’anca destra.
La migrazione tipica del dolore al quadrante in basso a destra dell’addome si verifica in meno del 50% dei casi. La diarrea e la febbre, tuttavia, sono molto più comuni che negli adulti. I bambini piccoli di solito hanno la febbre bassa (circa 37,8 °C) e arrossamento delle guance.
La frequenza dei segni e sintomi dell’appendicite in questa fascia di età è la seguente:

  • Dolore addominale – 94%
  • Febbre – 90%
  • Vomito – 83%
  • Dolore da decompressione – 81%
  • Perdita di appetito – 74%
  • Rigidità addominale – 72%
  • Diarrea – 46%
  • Distensione addominale – 35%

Bambini sotto un anno di età

Se l’infiammazione dell’appendice nei bambini di età inferiore a 5 anni è rara, la stessa condizione nei neonati e nei bambini nel primo anno di vita lo è ancora di più. La bassa frequenza in questa fascia di età è probabilmente dovuta alla forma più affusolata e meno soggetta a ostruzione dell’appendice (che è di forma più tubolare negli adulti e nei bambini più grandi).
La frequenza di segni e sintomi in questa fascia di età è la seguente:

  • Distensione addominale – 75%
  • Vomito – 42%
  • Perdita di appetito – 40%
  • Dolore addominale – 38%
  • Febbre – 33%
  • Infiammazione della parete addominale – 24%
  • Irritabilità o letargia – 24%
  • Difficoltà respiratoria – 15%
  • Massa addominale – 12%
  • Sanguinamento nelle feci – 10%

Sebbene rara, purtroppo, la mortalità neonatale da appendicite è quasi del 30%. Questo accade poiché la diagnosi precoce è molto difficile. Il quadro clinico, infatti, è spesso molto atipico. La distensione addominale è più comune del dolore addominale stesso, probabilmente perché i bambini non possono comunicare correttamente.

Punteggio di appendicite pediatrica

Il punteggio dell’appendicite pediatrica [4] è uno strumento che utilizza la storia, l’esame obiettivo e i risultati di laboratorio per classificare il rischio di appendicite nei bambini con dolore addominale su una scala di 10 punti. Il punteggio viene effettuato in base ai seguenti criteri:

  • Perdita di appetito: 1 punto.
  • Nausea o vomito: 1 punto.
  • Dolore che migra da una posizione all’addome: 1 punto.
  • Febbre superiore a 38 ° C: 1 punto.
  • Dolore quando si tossisce o si palpa l’addome: 2 punti.
  • Serraggio dell’addome nel quadrante in basso a destra: 2 punti.
  • Conta dei globuli bianchi maggiore di 10.000 cellule / microLitro: 1 punto.
  • Conta dei neutrofili CBC maggiore di 7500 cellule / microLitro: 1 punto.

In base alla somma dei punti, possiamo stimare il rischio che la condizione sia appendicite. I vari studi già condotti hanno trovato i seguenti risultati:

  • Meno di 3 punti: probabilità tra 0 e 2% (appendicite improbabile).
  • Da 3 a 6 punti: dall’8 al 48% di probabilità (possibile appendicite).
  • più di 7 punti: dal 78 al 96% di probabilità (molto probabilmente appendicite).

Fonti

  1. A chance of misdiagnosis between acute appendicitis and renal colic – National Center for Biotechnology Information, U.S. National Library of Medicine (in inglese)
  2. Appendicitis – Johns Hopkins medicine (in inglese)
  3. Appendicitis – Mayo Foundation for Medical Education and Research (in inglese)
  4. Utilità di un sistema a punteggio nella diagnosi di appendicite acuta in età pediatrica. Studio retrospettivo
    Edizioni Minerva Medica

Pubblicato da Stiledivitasano

La redazione di Stiledivitasano è composta da professionisti del settore medico, esperti di fitness, giornalisti, sociologi, psicologi e nutrizionisti, pronti a dare consigli mirati su come migliorare il proprio stile di vita.

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